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智勝国际教育集团全球执行总裁 Steven Ma 彭博商業周刊專訪/中文版 9/29/2014

《只需60萬美元 長春藤大學任君選擇》

他的學校成績單看起來就像一張犯罪記錄。這個16歲的男孩因為行為不端從英國和加州的寄宿學校退學,現在在美國猶他州一所小學校上學,還有兩個學期高中畢業。不管怎樣,他必須把平均成績GPA提高到C以上,才能申請大學。儘管他的父母沒有當面討論過這個問題,但他知道,想到他可能上不了一所好大學,他們大受打擊。但他不知道的是,他父母已經找了一個能創造奇蹟的人。他父親是香港一家大型上市投資公司的行政總裁(CEO)。

他的父親通過朋友找到星騰科國際教育(ThinkTank Learning,又名智勝教育)的創辦人馬振翼(Steven Ma),這是三藩市地區一家在小型購物中心開設連鎖補習學校的公司。與眾多補習學校一樣,馬振翼還幫助高中生申請大學。但與他的競爭對手不同的是,馬振翼保證,他的學生可以進入頂尖大學,否則家長可以獲得退款——條件是申請人達到一定的GPA分數和其他標準。他還提供標準化的大學申請諮詢服務,這個服務並不保證錄取;馬振翼的補習學校還提供課後輔導、應試輔導、大學諮詢以及英語、數理化和歷史等補習課程,收取的費用比擔保錄取服務低。

馬振翼以前曾是對沖基金的分析師,他用交易員分析大宗商品市場的方法預測學生考上大學的機率。他的軟件使用一個學生檔案中的12個變量—從高中成績、考試分數到課外活動和移民背景—計算該學生被各個頂尖大學錄取的機率。他的專有算法對不同參數分配不同權重,這些參數來自他對多年來他輔導的數千名學生申請大學結果案例的分析。例如,他的算法預測,一個在美國出生的高中畢業生,GPA成績3.8,SAT考試分數2000(滿分2400), 適當的領導力展示,從事過800小時的課外活動,被紐約大學錄取的機率為20.4%,被南加州大學錄取的機率為28.1%。這些機率決定了星騰科向這名學生提供擔保錄取諮詢服務的收費:申請紐約大學收費25931美元,申請南加州大學18826美元。「當然,我們不是誰都擔保,」馬振翼說,「我們不想把這變成一個賭博遊戲。」

大概1萬名學生—從初一到大專畢業生—現在使用星騰科的服務,每年為公司帶來1800多萬美元收入。幾乎所有學生都是馬振翼這樣的亞洲移民。今年36歲的馬振翼11歲時從台灣移民來到北加州。他經常在星期六下午在假日酒店的宴會廳舉辦只能站著聽講的免費講座。他在灣區(三藩市高級住宅區)的中文媒體上做廣告,聽眾可以參加抽獎,有機會獲得免費SAT輔導課程以及大學申請面試輔導。馬振翼向一臉迷茫的聽眾保證,一旦你掌握了它們的配方,美國頂尖大學並不像看起來那麼捉摸不定。星騰科宣稱,它的申請人中85%被《美國新聞與世界報道》(U.S. News &World Report)排名前40的大學錄取。「我們的模型比很多大學招生辦的人更清楚如何才能考上它們學校,」他說。

馬振翼還為學生家長「度身訂造合約」,比如他與那位香港老闆對他在猶他州的任性兒子所制定的合約。這位父親同意參與本文,並授權馬振翼可以透露他們簽署的合約,條件是不能透露任何家庭成員姓名。他解釋說,他的兒子不知道他向馬振翼支付了多少錢;這位父親擔心,兒子知道了可能會傷自尊。他對在兒子成長期間沒有經常陪伴他而感到內疚。他過份忙於打理公司;他說,聘請馬振翼是他對兒子的補償。

這位父親2012年5月簽署合約後,他兒子甚至還沒有開始申請學校,在接下來的五個月內就向馬振翼匯了70萬美元。合約規定,如果兒子被《美國新聞與世界報道》2012年排名第一的學校錄取,將支付馬振翼110萬美元。(當年哈佛和普林斯頓並列第一。)但如果兒子GPA拿到3.0,SAT考到1600分,仍沒有被排名前100的大學錄取,馬振翼將分文不取。如果被排名81至100的大學錄取,馬振翼將獲得30萬美元;如果被排名51至80的大學錄取,馬振翼將獲得40萬美元;被排名前50的大學錄取,馬振翼將獲得至少60萬美元,學校排名每提高一個名次,多付1萬美元。

大學招生辦的人員和其他教育工作者對馬振翼的擔保嗤之以鼻;他們說,沒人可以預測頂尖大學的錄取與否,因為成績和分數只是非常主觀的錄取過程中的一部份。馬振翼反駁說,任何事情都可以量化。他的算法運用所謂的推理計算,使用數千名曾經被頂尖學校錄取和拒絕的星騰科學生的檔案數據。「有了足夠的數據,」他說,「沒有任何東西是主觀性的。」

根據維珍尼亞州費爾法克斯的獨立教育顧問協會(IECA)的統計,自2008年以來,美國的獨立大學諮詢機構增加了三倍,全職專業諮詢人士超過8000人,另外還有數千名大學招生辦人員或高中輔導員兼職做大學申請諮詢。這個領域的擴大旨在每年服務大約75萬高中畢業生,通常在公立高中,平均每500個學生只有一個輔導員幫助他們申請大學。學生和家長對名校競爭的焦慮推動了這個行業。IECA行政總裁斯克拉羅(Mark Sklarow)說,大學錄取的競爭日益殘酷,也越來越不可預測。哈佛和史丹福今年的錄取率只有6%,而加州大學洛杉磯分校和柏克萊分校—馬振翼的客戶最青睞的學校—錄取率為18%。幾乎完美的成績和考試分數不再能保證錄取。一些無形的因素同樣重要:激情、同情心、毅力、對上某一所大學的執著。

史丹福教育系高級講師波普(Denise Pope)說, 馬振翼專門針對移民客戶,這些家庭往往認為上名校是在美國成功的唯一途徑。波普在矽谷的高中開設了一門課程,揭示大學錄取過程,幫助學生和家長緩解申請大學的壓力。「這種把恐懼商品化的做法對家長不公平,對孩子也不公平,並且很令人不安,」她說,「我們知道,在大部份情況下,本科上哪所大學對你的長期發展並不那麼重要。」

馬振翼說,他有數據證明星騰科的方法是奏效的。他說,他的客戶2013年被柏克萊錄取的平均GPA成績是4.15,而柏克萊所有錄取學生的平均GPA成績是4.18(根據學校公佈的數據)。總體來看,星騰科客戶中申請伯克利的學生22%獲得錄取,而柏克萊總的錄取率是17.3%。在其他加州大學分校,錄取率之差更加顯著:聖地亞哥分校相差6.3個百分點,戴維斯分校相差9.4個百分點,歐文分校相差10.4個百分點。在每所學校,星騰科的錄取率都比大學整體錄取學生的平均GPA更低。

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